新研究揭秘渡渡鸟的生活

2017-8-29 16:06:27

来源:新华社  选稿:顾天娇 

  渡渡鸟是人类活动导致物种灭绝的经典案例,但人们对这种不会飞的大鸟其实知之甚少。南非和英国科学家最近报告说,他们通过骨骼组织学分析,首次揭示了渡渡鸟的完整生命周期。

  渡渡鸟是历史上仅在印度洋毛里求斯岛发现的一种鸟类,它高约一米,体重十几公斤,是鸽子的近亲。从1598年首次被欧洲船员发现,到1662年最后一次可信的目击报告,渡渡鸟可能在不足70年的时间里完全消失。

  尽管渡渡鸟与人类共处了几十年或更长时间,但可靠的记录很少,连外观描述都存在矛盾和混乱。南非开普敦大学的研究人员和英国同行在英国《科学报告》杂志上报告说,他们分析了留存下来的渡渡鸟骨骼的微结构,从中推断出它们生长、繁殖和换羽的特点。

  研究表明,每年11月到次年3月是毛里求斯的夏季,热带风暴多发并破坏植物,导致食物短缺,是渡渡鸟生存最艰难的时期。夏季结束后,成鸟立即开始换羽,到7月底时羽毛已经焕然一新。雌鸟于8月份开始产卵,9月份孵化。雏鸟生长速度非常快,到夏季来临时已经个头很大,以便应对即将到来的恶劣天气。

  新研究或许可以解释历史上渡渡鸟目击报告中的一些矛盾之处。比如,关于渡渡鸟羽毛的描述各不相同,包括全部是黑色绒毛、绒毛与羽毛混合、全部是羽毛等等,这可能代表了渡渡鸟换羽的不同阶段。夏冬两季食物丰富程度差异很大,可能是不同目击者对成鸟体重估值相差甚远的原因。

  科学界一般认为,欧洲人将猴子、鹿、猪和老鼠等外来物种带到毛里求斯,这些动物捕食渡渡鸟或破坏其生存环境,是导致渡渡鸟灭绝的主要原因。渡渡鸟是人类记录的第一种因人类活动而灭绝的动物,在文艺作品中频繁出现,并留下了“死得像渡渡鸟一样”的英文谚语,意思是“死透了”、“无可挽回”。

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